«Барбаросса»

К июню 1941 года, к моменту вторжения на территорию Советского Союза, Германия располагала 5264 танками, включая трофейные чешские, но не учитывая захваченные французские. Французские танки можно не принимать в расчет по той причине, что немцы использовали эти машиныпреимущественно на вспомогательных и маловажных направлениях — для вооружения оккупационных войск в Нормандии. Часть трофейных французских танков была преобразована в другие виды боевой техники, в частности в различные самоходные установки.

Всего в операции «Барбаросса» приняли участие 3350 немецких танков, причем в Советский Союз была брошена большая часть машин типа PzKpfw III и PzKpfw IV, только что появившихся на вооружении Германии. Не следует забывать, что на момент начала войны Советский Союз имел огромное численное преимущество в боевой технике. Советские бронетанковые силы насчитывали приблизительно 20 000 боевых машин.

Как и во Франции, стратегия блицкрига первоначально принесла быстрые плоды — гитлеровская армия в считанные дни продвинулась далеко в глубь советской территории. Потери советских войск в бронетехнике были поистине огромны — русские лишились порядка 17 000 танков.

Однако драгоценное время уходило месяц за месяцем, враг и не думал сдаваться, а отвратительные погодные условия безжалостно выявили все конструкторские недостатки немецких танков — слишком сложный бензиновый двигатель, который оказалось практически невозможно отремонтировать в полевых условиях; узкие гусеницы, непригодные для прохождения по вязкому грунту или гололеду; слишком сложные в обслуживании трансмиссия и коробка передач. Кроме того, войска испытывали острую нехватку запчастей, бронетехники и опытных механиков.

Если в начале войны немецкие танки PzKpfw III и PzKpfw IV явно превосходили по своим боевым характеристикам большинство советских моделей, то с появлением у русских знаменитого среднего танка Т-34 и особенно, тяжелого KB-1 ситуация кардинально изменилась. О том, что русские завершают создание новой версии среднего танка, было известно еще в ноябре 1941 года, однако командование вермахта не придавало большого значения этой информации до тех пор, пока Т-34 не был запущен в серийное производство. В результате в самый разгар войны немцам пришлось немедленно приступить к созданию более мощных машин, способных противостоять русскому танку.

Еще за несколько лет до появления Т-34 на заводах фирмы «Хеншель и сын АГ» началась разработка более тяжелых машин, а в 1937 года эта фирма получила заказ на создание 30-тонного танка прорыва, который бы имел более сильное вооружение и 50-мм броню. К 1941 года были созданы и испытаны шасси новой модели, но тут заказ на производство 30-тонной машины был отменен, и фирме порекомендовали бросить все силы на разработку и создание 65-тонного гиганта. В предельно сжатые сроки приказ был выполнен, и на свет появились два опытных образца модели VK 6501, но тут заказ был снова заморожен и «Хеншель и сын АГ» поручили вернуться к 30-тонным танкам. Фирмой были созданы два подобных экспериментальных танка — DW-1 и DW-2, но ни один из них так и не был запущен в серийное производство.

Следом за ними последовали модели VK 3001 (30 тонн), VK 3601 (36 тонн) и VK 4501 (45 тонн). Последняя модель особо понравилась Гитлеру, поэтому уже в апреле 1942 года, к своему дню рождения, фюрер получил в подарок доработанную и усовершенствованную версию нового танка. Гитлер лично принял участие в испытаниях новой модели и по своему обыкновению распорядился заменить 75-мм пушку 88-миллиметровой. После того, как лучшие черты всех опытных экземпляров соединились в модификации VK 4501 (H), танк был запущен в серийное производство.

Так, в июле 1942 года родился легендарный тяжелый танк «Тигр».

Первое боевое крещение «Тигры» получили в сентябре-августе 1942 года под Ленинградом. Несмотря на неудачное начало (обусловленное в первую очередь неоправданной спешкой с введением новой техники в бой), в скором времени «Тигры» снискали грозную славу первоклассных боевых танков.

В то же самое время две другие фирмы, принимавшие частичное участие в разработке 30-тонной модели VK 3001, создали экземпляр, ставший, без преувеличения, лучшим средним танком периода Второй мировой войны. Речь идет, как вы, наверное, догадались, о знаменитой «Пантере», спроектированной фирмой MAN и созданной при участии «Даймлер-Бенц АГ». Образцом для этого танка, безусловно, послужил легендарный советский Т-34. Как и в случае с «Тигром», дело не обошлось без личного участия Гитлера, который распорядился вооружить танк 75-мм длинноствольной пушкой KwK 42 L/70.

Танк весил 45 тонн, что примерно на 15 тонн больше обычного веса среднего танка. В серийное производство «Пантера» была запущена с августа 1943 года На полях сражений танк Пантера представлял собой, пожалуй, еще большую опасность для противника, чем «Тигры».

С 1943 по 1944 года немецкая военная промышленность работала на пределе возможностей, стремясь максимально увеличить ежемесячный выпуск танков, однако, ее мощностей явно не хватало для того, чтобы удовлетворить растущие аппетиты вермахта. Всего было выпущено 5750 единиц танков.

Однако  появление в распоряжении вермахта  танков Pz-6 «Тигр» и Pz-5 «Пантера», уже не могло изменить расстановки сил противоборствующих сторон,  страны  коалиции достигли подавляющего количественного перевеса в танках. В США производилось  в несколько раз больше танков, чем в Германии, хотя  Америке пришлось развивать свое танкостроение буквально с нуля.  Великобритания даже в период  жестоких бомбардировок германией создавала столько же танков, сколько немцы, а с каждым  годом заметно увеличивала число произведенной бронетехники.

Немецкие конструкторы и производители оказались не в состоянии трезво оценить сложившуюся ситуацию, и вместо того, чтобы бросить все силы на выпуск прекрасно зарекомендовавших себя «Пантер» и «Тигров», они тратили огромное количество времени, сил и средств на создание сверхтяжелых танков, вроде 140-тонного Е 100 или 180-тонного «Мышонка». Трудно поверить, но существовал даже проект рождения 1000-тонного колосса!

К 1945 года здравый смысл возобладал, и работа над устрашающими гигантами была отложена, хотя именно в это время появляется утяжеленная модификация «Тигра» — «Королевский Тигр» весом 68 тонн. В целом, несмотря на определенные трудности в обслуживании, «Королевский Тигр» зарекомендовал себя отличным танком с высокими боевыми качествами. Танк продолжал поступать в войска вплоть до конца войны, в дополнение и частично взамен обычного «Тигра». Тем не менее вплоть до марта 1945 года в серийном производстве находился и первый тяжелый танк PzKpfw IV, а также великолепные средние танки типа «Пантера».

В конце войны основные усилия военной промышленности Германии были брошены на выпуск самоходных артиллерийских установок «Ягдпантеры», на базе среднего танка «Пантера» и «Ягдтигра», на базе «Королевского тигра». «Ягдтигр», весивший 70 тонн, был вооружен 128-мм полуавтоматической зенитной пушкой и зарекомендовал себя одной из лучших немецких боевых машин данного класса.